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REPORTAJE
Historia de los ordenadores Sinclair
Un repaso a la historia de los ordenadores Sinclair, desde el ZX-80 hasta el PC Sinclair 200.
(2000)





Antes de llegar al vertiginoso ritmo tecnológico que vivimos a partir de la masificación de la PC, la década del 80 nos ofrecía el verdadero inicio de la informática a nivel popular. Antes, las computadoras estaban destinadas a tareas empresariales siendo un tabú para el usuario hogareño y Clive Sinclair fue un gran precursor en llevar a las computadoras al alcance de la gente común.


 
ANTES DE LAS COMPUTADORAS
Clive Sinclair era una especie de genio que se destacó mucho antes de que Bill Gates se hiciera famoso. Tuvo la contra de no saber hacer tanto dinero, pero fue un emprendedor increíble.


Como era un loco por las matemáticas, cuando era adolescente diseñó una calculadora que se programaba con tarjetas perforadas. Para hacer más simples las sumas, descubrió que era más fácil usar unos y ceros. Quedó muy complacido por su idea, pero se desilusionó rápidamente al enterarse que eso ya estaba inventado. Era el sistema binario.


Siendo un fanático de las miniaturas, comenzó a interesarse por la electrónica y montó una especie de laboratorio en su dormitorio. Para practicar, fabricaba amplificadores y radios para sus amigos.


Trabajó haciendo artículos técnicos en un par de revistas y llegó a ser a los 18 años el director de la revista Practical Wireless. En julio de 1961 fundó Sinclair Radionics Ltd. y como no tenía dinero para llevar adelante su proyecto de la radio de bolsillo se incorporó a United Trade Press como director técnico de la revista Instrument Practice. Trabajó allí hasta 1963 llegando a ser subdirector.


Este trabajo le resultó muy enriquecedor y le sirvió además para hacerse conocido entre los fabricantes de semiconductores. En noviembre de 1962 publicó anuncios de media página en varias revistas publicitando su microamplificador Sinclair. Mostraba una foto del mismo sobre una moneda.


Este fue el inicio de lo que después, en 1978, se llamaría Sinclair Research Ltd.


 
EL ZX80
Una de las claves del éxito de Sinclair, fue tener la visión para generar productos antes que nadie donde había una demanda no satisfecha. Luego de haberse consolidado el mercado con sus radios, amplificadores y calculadoras, creyó que era una buena idea diseñar una computadora mucho más barata que las que había en el mercado.


En 1979 había un mercado ya consolidado de computadoras. Commodore tenía su pequeño PET (lanzado en 1977), que poseía sólo 8 Kb. de RAM, no tenía color y el sonido era producido por un molesto zumbador que no servía ni para hacer música. Todo a un módico e inalcanzable precio de 700 libras. Faltaban aún dos años para que IBM invente a la PC. Apple y Tandy también tenían los suyos, pero sólo podían encontrarse en laboratorios y establecimientos comerciales o de enseñanza. Muy poca gente tenía uno de estos en sus casas y todos los pronósticos indicaban que iban a pasar al menos cinco años hasta que una computadora valiera alrededor de 100 libras. Pero Sinclair aceleró el almanaque.


















El Pet, la primer máquina de Commodore. El teclado del Pet.





A fines de enero de 1980, se presentó en una exposición en Wembley el ZX80 y fue publicitado como la computadora más pequeña y barata del mundo. Medía 23 cms. de largo por 18 de ancho. Estaba a un precio de 99.95 libras o 79 en un kit al estilo "ármelo usted mismo".











El ZX80, la primer computadora de Sinclair. Costaba 100 libras, cinco veces menos que cualquier otra computadora del momento





¿Cómo podía valer tán poco una computadora? Los diseñadores utilizaron el ingenio y tomaron ideas drásticas para ahorrar la cantidad de chips. Esta computadora no usaba un monitor, sino que se podía conectar a cualquier televisor. El teclado... no tenía teclas, sino que disponía de una membrana al tacto y el almacenamiento de programas se hacía en cassettes de audio utilizando un grabador común.


La pantalla tenía 32 columnas por 22 líneas y la resolución gráfica era de 64x44 pixels.


Utilizaba el por aquél entonces poderoso microprocesador Zilog Z80A trabajando a 3.25 mhz. El sistema operativo estaba basado en un lenguaje BASIC especialmente diseñado para esta computadora y estaba alojado en una memoria ROM interna de 4 Kb.


Tenía una modalidad de tipeo novedosa. Pulsando una sola tecla, se escribía una instrucción completa, lo cuál aceleraba bastante el proceso.


Esta era la computadora ideal para el hombre común que quería "ver que era eso de la computación" sin desembolsar demasiado dinero y debido a su precio y a la ausencia de competencia en esa franja, fue un éxito inmediato.


La oficina de Sinclair Research en Cambridge fue inundada con pedidos. Había sido todo un suceso y en febrero de 1980 fue lanzada en Estados Unidos en la exposición Las Vegas Consumer Show.


En septiembre de 1980 se habían vendido 20000 ZX80s. Para que la empresa no se le fuera de las manos, Sinclair subcontrató toda la manufactura. Tek Electronics se encargaba de la producción y Timex se encargaba de montar las máquinas. Toda esta política, hizo que Sinclair sólo se quedara con una ganancia del 1%.






















   





Con el tiempo comenzaron a resaltar algunos problemitas que tenía la máquina: no tenía coma flotante, la capacidad numérica era de cinco dígitos, la grabación de datos al cassette era muy limitada y el teclado "sensible al tacto" se ganaba odios a diario.


A pesar de todo esto, el ZX80 fue un exitazo y abrió el camino de la computación hogareña. Se publicaron montones de libros para aprender a programar y comenzaron a venderse cassettes con software pregrabado. En septiembre de 1980, la compañía lanza el módulo de expansión de 16 Kb. de RAM. Ampliaba bastante las posibilidades de la computadora, pero las conexiones eran inseguras y provocaban muchos cuelgues indeseados. La industria comenzaba a moverse...












El ZX80 con el Rampack El Rampack de 16 Kb.





EL ZX81
En marzo de 1981, Sinclair lanzó su nuevo bebé. Había que competir con el bebé de Commodore, el Vic-20. Era superior por donde se lo mire al ZX80 y además era accesible al bolsillo.


El ZX81 era básicamente un reemplazo del ZX80. Conservaba todas sus funciones y agregaba otras, a la vez que solucionaba algunos defectos.


Para empezar, ahora tenía coma flotante y funciones aritméticas. El BASIC había sido extendido y ahora permitía conectar una impresora que lanzaría Sinclair un poco más adelante. Todo esto gracias a los 8 Kb. de ROM que poseía este modelo en lugar de los 4 Kb. del anterior.


Había cambiado la apariencia externa, ahora era de color negro y si se conectaba a un televisor se obtenía una presentación con caracteres negros y fondo verde.


La carga de programas seguía siendo a través del cassette, pero se mejoró bastante la fiabilidad, aunque seguía siendo un castigo cargar un programa (imagínense como sería el ZX80).


Estaba en los proyectos agregarle sonido, pero ante la salida del Vic-20 de Commodore, la sacaron así como estaba. Los manuales se mejoraron y traían un glosario con todas las instrucciones del Basic Sinclair detalladas para poder aprender.


Sinclair Research había diseñado un nuevo chip llamado ULA que reemplazaba a 18 chips que tenía el ZX80, haciéndolo más barato aún. El ZX81 salió a la venta a un precio de 69,95 libras o 49,95 el kit "hágalo usted mismo". También salió a la venta un módulo de ROM para actualizar al ZX80 y convertirlo en ZX81 que traía un nuevo chip ROM y una nueva membrana de teclado para poner encima del otro.















La ROM que actualiza al ZX80. La nueva membrana que convierte al ZX80 en ZX81.





Con este nuevo modelo, más parecido a una computadora de verdad, Sinclair compitió con el programa gubernamental de introducción a la informática ofreciéndole a las escuelas sus computadoras a mitad de precio. Los colegios podrían adquirir un combo de un ZX81 y el módulo de expansión de 16 Kb. a solo 60 libras, con la promesa de poder comprar más adelante la impresora por 30 libras. Entonces, el costo total del sistema era de 90 libras, contra las mínimas 130 libras que gastaban comprándole al gobierno. El resultado fue que alrededor de 2300 colegios adoptaron el sistema Sinclair.









En noviembre de 1981 Sinclair lanza el ZX-PRINTER al precio de 49,95 libras. Si bien fue diseñada para el ZX81, se podía conectar al ZX80 con el módulo de 8 Kb. de ROM que mencioné anteriormente.


El ZX-PRINTER era una impresora muy pequeña y compacta que utilizaba un papel especial térmico de color metalizado e imprimía 32 caracteres por línea. Era la respuesta económica a los adoradores del ZX81 que querían imprimir con sus computadoras. Tengan en cuenta que una impresora de buena calidad costaba por aquellos tiempos 250 libras como mínimo.
El ZX80 y el ZX81 abrieron el camino a cientos de empresas que comenzaron a fabricar y vender software, libros, ampliaciones de memoria, teclados profesionales, generadores de sonido, modems, osciloscopios, etc. El 1 de enero de 1982, Mike Johnston organizó una feria en el Central Hall de Westminster exclusiva para compañías que vendían productos Sinclair a la que acudieron 10000 personas. El problema era que el lugar sólo tenia capacidad para 500. Si bien fue necesaria la presencia policial para controlar a tanta gente, las 70 compañías que estuvieron vendieron muy bien.


La reducida capacidad de memoria de esta computadora incentivó la imaginación y creatividad de los programadores para hacer un uso exhaustivo del mísero Kb. que traía. Si bien se popularizó mucho la ampliación de 16 Kb., se han escrito muchos juegos que corrían con 1 Kb. Hasta de ajedrez.


Luego de haber vendido 50000 unidades del ZX80 y mas de medio millón del ZX81, el mercado estaba al tanto de lo que era una computadora hogareña. Entonces, los ingenieros de la compañía comenzaron a diseñar lo que sería el ZX82, pero decidieron no llamarlo así porque parecería una continuación del ZX81. También pensaron llamarlo CC (por Color Computer), pero al final fue...


 
EL ZX-SPECTRUM
    Se lanzó en abril de 1982 en dos versiones. Una de 16 Kb. de RAM que costaba 125 libras y otra de 48 Kb. que costaba 175. La ampliación para el modelo de 16 Kb. costaba 60 libras.


El hardware fue diseñado por Richard Altwasser y el software por Steve Vickers, mediante un acuerdo con Nine Tiles Ltd., que fue la compañía que creó inicialmente el Basic Sinclair.


Las nuevas características del Spectrum incluían: capacidad para generar 8 colores, podía generar sonido que se oía por un parlantito interno, manejaba gráficos en una resolución de 256x192 pixels con una resolución en color de 32x24 (un truco ingenioso para ponerle color a un costo muy bajo), 16 Kb. de ROM que incluía un intérprete BASIC mucho más completo, tenía ahora un teclado de goma que resultaba más cómodo que la membrana del ZX81 y daba la posibilidad de grabar porciones de memoria por separado en cassette y a 1200 baudios (contra los 300 del ZX81).










El ZX Spectrum. Sinclair ahora tiene color.





LAS DISIDENCIAS
Luego de haber diseñado el hard del Spectrum, en 1981 Richard Altwasser y Steve Vickers se desvincularon de Sinclair para formar su propia compañía, a la cuál llamarían Jupiter Cantab (una abreviatura de Cantabridgian). Allí lanzaron al mercado el Jupiter Ace.


Esta computadora tenía una carcaza muy parecida a la del ZX81, pero blanca. El teclado era de goma como el del Spectrum y en líneas generales era en realidad una computadora a mitad de camino entre esta y el ZX81.


Usaba el Z80A trabajando a 3.25 mhz. Tenía 4 Kb. de RAM de los cuales 3 Kb. era para pantalla y 1 Kb.  para programar, pero ampliables a 48 Kb. El bus trasero también era compatible, por lo tanto le iba el expansor de memoria del ZX81. La resolución gráfica y el sonido eran iguales al Spectrum, aunque no tenía color. La contra era que eligieron el lenguaje Forth en lugar del Basic. Si bien fue una decisión muy bien vista (el Forth es mucho más potente y rápido que el Basic), este lenguaje no era muy popular ya que era dificultoso para principiantes y habían pocos programadores. Esto hizo que se produjera poco software y que no mucha gente se interesara en comprarla.


Habían prometido un módulo de color y un modelo de 16 Kb. de RAM, pero nada de esto sucedió. La compañía quebró en 1984 y fue adquirida por Boldfield Computing Ltd. Sólo se dedicaron a fabricar software durante un tiempo.












Jupiter Ace, el hermanastro de los Sinclair. Esquema interno del Jupiter Ace.





AHORA VIENE LO BUENO
Ahora si, Sinclair podía competir con las computadoras más grandes. Los comentarios de la prensa no fueron generosos con el Spectrum. Se quejaban del teclado, del movimiento de los bordes, de la calidad de los gráficos en color, de las limitaciones y lentitud del Basic, etc. Lo cierto es que aunque tuvieran razón, esta computadora inició una revolución sin precedentes y fue la computadora de 8 bits más vendida del mundo.


De la nada, comenzaron a surgir montones de compañías en toda Europa fabricando software y montones de revistas dedicadas a enseñar a programar y a difundir el software comercial.


Cualquier computadora que se preciara de tal, tenía algún medio de almacenamiento masivo y rápido. El medio más popular de este tipo era el diskette y casi todas las computadoras tenían su diskettera. Sinclair no podía dejar al Spectrum sin esto, pero tenía que ser fiel a su filosofía, ya que los floppy disk eran sumamente caros y costaban cientos de libras.


 
EL MICRODRIVE
En julio de 1983, se pone a la venta la Interface 1, que era un puerto RS232 que le daba al Spectrum características de red, ya que permitía interconectar hasta 64 de ellas. El costo de este producto era de 50 libras.


Simultáneamente sale a la venta el Microdrive, también a un costo de 50 libras, mucho menor que el de un floppy disk de cualquier otra computadora. Esta unidad permitía leer unos cartuchitos de una cinta magnética sin fin. Cada cartucho almacenaba 85 Kb. Cada Interface 1 podía conectar 8 microdrives en línea (la Interface 1 era necesaria para poder conectar el Microdrive), dándole un total de 680 Kb. de almacenamiento. La velocidad y comodidad de carga era muy superior a la del cassette.


Los cartuchos se basaban en una idea sencilla y a la vez ingeniosa: una pequeña cinta magnética sin fin enrollada, que se desplazaba a gran velocidad por la acción del rodillo que incorporaban las unidades lectoras, siendo leída o grabada la información por un cabezal. Los cartuchos microdrives contenían una cinta de unas 200 pulgadas, que era desplazada a 28 pulgadas por segundo. En menos de 8 segundos, la cinta había dado una vuelta completa, lo cuál significaba que cargaba alrededor de 15 Kb. por segundo. Sin embargo, la alta velocidad unida al roce con la cabeza lectora/grabadora, provocaban un desgaste muy rápido de la cinta que no leía bien y se cortaba bastante seguido.


A pesar del costo económico del microdrive, los cartuchos no lo eran tanto, ya que cada uno costaba 5 libras. Además se detectaron ciertos problemas. Si se grababa un cartucho en un microdrive, muchas veces no se podía leer en otro y si se grababan más de 50 filas, comenzaban a desaparecer.










El Microdrive. El "floppy"de Sinclair.










Esquema de conexión del Microdrive y corte de un cartucho.













Dos Microdrives conectados juntos al Spectrum.





El Spectrum, a pesar de sus obvias limitaciones, fue un boom. Se vendió en más de 30 países y se convirtió el líder en Europa superando en ventas al Commodore 64 que era superior técnicamente.


En Europa la pulseada era entre el Spectrum y el Commodore 64 con los Atari y los MSX como terceros en discordia. En América, en cambio, Commodore competía con los Apple IIe. Spectrum no había entrado con fuerza allí porque el mercado americano tenía, por decirlo de alguna manera, más poder adquisitivo. Esto hacía que el bajo precio de esta máquina no influyera demasiado en la decisión de comprar una u otra computadora. Para mas datos, en América hacían furor los juegos para Commodore 64 en diskette, mientras que en Europa el éxito era el cassette.


Al tener tantas limitaciones, se alentaba el desarrollo de productos. La interface Kempston permitía conectar un joystick y fue una de las estrellas ya que posibilitó que otras compañías fabriquen las palancas. Otra fue la Interface 2, que permitía conectar cartuchos con software y tenía dos entradas para joysticks.










La Interface 2. Tomaba cartuchos y 2 joysticks.





Este éxito le hubiera redituado más dinero a Sinclair si hubiera hecho mejor los negocios, aunque esto es materia discutible. Lo cierto era que el Spectrum ingresaba en el mercado educativo y de entretenimiento pero no lograba penetrar en el laboral. En enero de 1984, Sinclair Research lanza su verdadero fierro, apto para todo terreno.


 
El QL
QL por Quantum Leap (salto cuántico).


Utilizaba un procesador Motorola 68008 de 32 bits trabajando a 7.5 mhz. Era de los más potentes de aquella época, pero externamente trabajaba como uno de 8 bits.


Tenía 128 Kb. de RAM ampliables a 640. El teclado era de 64 teclas cuadradas de plástico duro con una hendidura redonda en el medio para apoyar los dedos. La resolución de pantalla en modo texto llegaba a 85 columnas por 25 líneas y en modo gráfico llegaba a 512x256 pixels con 8 colores (cada pixel con un color independiente, no como en Spectrum).


El sonido era un punto flojo, ya que no tenía un chip que lo genere y era controlado por el procesador como en Spectrum. La diferencia radicaba en que el QL tenía el CPU auxiliar Intel 8049 para estos menesteres.


Al costado traía dos unidades de Microdrive de 100 Kb. cada una. Además del puerto habitual de expansión, tenía uno para conectar una ROM o EPROM con software, dos salidas RS-232, dos puertos para joystick, salida de video por TV o para monitor RGB y dos salidas QLAN para conectarla en red con otros QL's.


Los 48 Kb. de ROM albergaban al excelente Sinclair Superbasic y al QDOS que actuaba como sistema operativo. Cabe destacar que el QDOS era multitarea.


Junto con la computadora venía un paquete de cuatro aplicaciones hechas por la compañía PSION: Abacus (planilla de cálculos), Archive (base de datos), Easel (generador de gráficos) y Quill (procesador de textos). Esto hacía que esta máquina viniera con el soft adecuado para comenzar a trabajar sin gastar un centavo mas.


Con todo esto que dije, el QL debería haber sido un exitazo. Pero no lo fue por múltiples razones y errores que condujeron a esta máquina al fracaso absoluto y al derrumbe de Sinclair Research.













El QL, el maquinón de Sinclair.





Como para empezar, siendo esta una máquina destinada al campo laboral, fue un inmenso error ponerle incorporado al Microdrive como sistema de almacenamiento en lugar del floppy disk, ya que este fue pensado como un medio barato para una computadora barata como la Spectrum.


El Microdrive en comparación al diskette es lento, poco fiable y la cinta que tiene en su interior se suele cortar con mas frecuencia que lo deseable. Por este motivo, entre los accesorios mas vendidos para el QL se encuentran las interfaces para conectarle floppy disk, ya que los usuarios renegaban bastante de los cartuchitos. Para alentar las ventas del QL, los cartuchos  fueron rebajados a un precio de 2 libras.


El microprocesador era sumamente potente, pero mal aprovechado. Se ofrecía una expansión máxima de 640 Kb. cuando se podían manejar varios megas.


Las primeras máquinas salieron con varios defectos de fabricación  y hasta un error en la ROM. Si bien todos estos problemas se fueron solucionando, esto hizo que la confianza del público en Sinclair decayera notablemente.


Habían también fuertes demoras en la entrega. Las máquinas pedidas a principios de enero eran prometidas para fines de febrero, pero Sinclair puso la excusa de haber descubierto un error de fabricación y pudo entregar los primeros pedidos recién en abril. Esto les provocó fuertes críticas por vender productos que todavía no podían entregar.


Por su cantidad y calidad, el software que acompañaba a QL era un gran logro. El problema es que las compañías que producían software no podían ofrecer productos mejores a los que ya venían con el equipo. Como consecuencia de esto, no muchas se interesaron en hacer programas y por este motivo el soporte de software del QL fue bastante deficiente.


Al día siguiente de salir a la venta el QL, Tony Tebby, el diseñador del sistema operativo, abandonó a Sinclair Research. El motivo fue que la máquina que salió a la venta nada tenía que ver con la que él estaba diseñando. Iba a ser una computadora portatil con módem, monitor e impresora incluídos y alimentada con baterías (¿les suena a notebook?) y según sus propias palabras: "Me sentí defraudado con el giro que había tomado el proyecto original y todas las promesas que la compañía me había hecho quedaron disueltas como el humo". Más adelante veremos novedades sobre él.
En este momento el mercado no estaba como cuando salió a la venta el Spectrum. Todos tenían o querían tener una computadora y ya eran muchas las que se vendían. En aquellos momentos nacía el duopolio Microsoft-Intel que copaba el mercado laboral y la presencia de una computadora como el QL, que no era compatible con la PC, no era aceptada. Este también fue un factor en las pocas ventas de esta máquina y en el fracaso de Sinclair en intentar vender una computadora seria.


Sea como sea, pasó lo que tenía que pasar. El QL, una excelente computadora por 400 libras,  dejó de fabricarse y apenas se habían vendido algo más de 100000 unidades.


 
NO SÓLO DE COMPUTADORAS VIVÍA EL HOMBRE
El enorme éxito de las computadoras Sinclair permitió que Sir Clive vuelva a incursionar en otros productos electrónicos "revolucionarios". Haciendo gala de su locura por las miniaturas, en septiembre de 1984 sacó a la venta el TV80. Se trataba de un televisor en miniatura a un costo de 80 libras. Tenía un tubo de rayos catódicos preparado especialmente.


Sin embargo, el TV80 (el 80 es en referencia al precio) no fue un éxito. Sólo se vendieron 15000 unidades y Sinclair no pudo recuperar los 4 millones de libras invertidos en el proyecto. La revista New Scientist advirtió que la ingeniosa tecnología del TV80 tendría corta vida, ya que Casio y otras compañias japonesas estaban diseñando las pantallas de cristal líquido. Hoy en día todos los televisores portátiles usan esta tecnología.


Cumpliendo otro de sus sueños, en enero de 1985 sacó a la venta el C5 (la "C" por Clive). Fue el primer vehículo eléctrico de Sinclair. Promocionado como "un revolucionario avance en el transporte personal", resultó ser un resonante fracaso.


Utilizaba un motor hecho por una fábrica de lavarropas. Era lento, ya que su velocidad máxima era de 25 km. por hora. No tenía mucha autonomía y por su aspecto fue ridiculizado.


Sinclair tenía proyectada una venta de 100000 unidades en el primer año, pero luego de 6 meses, habiendo vendido tán solo 10000 unidades, Sinclair Research cesó la producción del C5. La compañia había perdido 7 millones de libras y quedó al borde de la quiebra. Hoy en día, el C5 es un vehículo de colección por el que se llega a pagar 900 libras (más del doble que en 1985).


Es irónico que dos viejas obsesiones tecnológicas de Sinclair como el TV de bolsillo y el auto eléctrico lo hayan llevado a la quiebra. Había que salvar la empresa volviendo a los productos que le dieron éxito.










El C5, el auto eléctrico de Sinclair.





 
EL ZX-SPECTRUM+ Y EL ZX-SPECTRUM 128
La mejor forma de volver a las fuentes, era con la computadora que lo había llevado al éxito. En octubre de 1984, salió el Spectrum+.


Era exactamente lo mismo que la Spectrum anterior, con la diferencia de que traía un botón de reset (detalle increíble que la otra no tenía) y una carcaza y teclado similar al del QL. Era la máquina que pretendía convencer a los usuarios que con un Spectrum se podía trabajar.










El Spectrum+, igual, pero mejor.





Por supuesto, no fue un boom de ventas, ya que habían muchos teclados profesionales en venta para agregar al Spectrum y era más económico comprar uno de esos que comprar una computadora nueva, pero Sinclair Research e Investrónica de España estaban llevando juntos un proyecto de un nuevo Spectrum.


En noviembre de 1985 en España y en febrero de 1986 en Inglaterra, sale a la venta el último modelo de Spectrum lanzado por Sinclair Research, el Spectrum 128.


Esta era realmente una nueva máquina. Externamente era muy similar al Spectrum+ con la diferencia de tener un disipador de calor en el extremo izquierdo que se ponía bastante calentito luego de algunas horas de uso.


La novedad eran los 128 Kb. de RAM, pero... ¿cómo se podía tener esa memoria si el Z80, siendo un microprocesador de 8 bits, sólo podía direccionar 64 Kb.?. La forma en la que lograron esto fue paginando la memoria en páginas de 16 Kb., entonces, la memoria que estaba por encima de los 48 Kb. iniciales se manejaba como si fuera un disco RAM. Esto era muy ingenioso, ya que se le podría haber puesto tranquilamente 1 megabyte de memoria.


La otra novedad que traía esta computadora era el chip de sonido AY-3-8912 que trabajaba en tres canales mas uno que generaba ruido blanco. Era un chip muy popular, usado en la consola Nintendo de 8 bits (aquí conocida como Family Game) y posteriormente en las MSX.


Tenía una ROM de 32 Kb. (16 para la original del Spectrum 48 y otros 16 para el 128). Al arrancar, daba la alternativa para trabajar en seis modos:

  • Tape Loader: eligiendo este, directamente se ponía a la espera de cargar algún programa en cassette. 

  • 128 BASIC: el modo 128. Aquí se abandona la modalidad típica de Sinclair de mostrar una instrucción completa para pasar a lo habitual de tipear caracter por caracter. 

  • Calculator: opcionalmente se podía comprar un teclado numérico aparte (similar al de los teclados de PC) y con este modo la computadora operaba como una calculadora, lo cuál era ideal para este teclado. 

  • 48 BASIC: pasaba a ser un Spectrum convencional totalmente compatible. Util por si algún programa no funciona en el modo 128 BASIC. 

  • Tape Tester: servía para probar el estado de algún programa grabado en cassette o si el volumen era el adecuado. 





Además, traía: salida de audio por TV, salida de video por TV y monitor RGB y 2 salidas RS232, una para el uso de un keypad y la otra como RS232/Midi. Son los mismos conectores que vienen en el Sinclair QL


Si bien el bus de expansión trasero era totalmente compatible con el Spectrum, el hecho de traer los RS232 incorporados traía problemas para conectar la Interface I. Los cartuchos Multiface forzaban el modo 48 pero después aparecieron otros que ya funcionaban en modo 128 y además daban soporte para disco.


La aparición de esta máquina provocó una renovación en la producción de software. En este momento las máquinas de 16 bits Amiga y Atari venían pegando fuerte y las de 8 bits venían quedando un poco relegadas por sus posibilidades. Al Spectrum se le dificultaba competir con sus pares mayores y el modelo 128 le dió nuevas posibilidades.


Comenzaron a aparecer juegos que funcionaban en las de 48 Kb., pero traían al final un bloque extra de 16 Kb. que se cargaba solamente en modo 128 y contenía la música que utilizaría el juego. Otros directamente traían música para la 128 y si se cargaban en una 48 eran mudos o sólo tenían los efectos de sonido.


Más adelante, en los momentos de agonía del Spectrum, las compañías sólo producían soft que funcionaba en los 128, ya que era imposible versionar ciertos juegos de 16 bits en un 48.


Si bien esta máquina se vendió decentemente y Sinclair logró pagar diez de los quince millones de libras que adeudaba, no salvó sus finanzas. La compañía vendió los derechos de fabricación, distribución y venta de todos sus productos a su competidora directa Amstrad Consumer Electronics por 5 millones de libras, la cuál compró además el logo, que siguió usando en los modelos que vendrían después.


Alan Sugar, el presidente de Amstrad, declaró que potenciaría al Spectrum pero dejaría de lado al QL (era de esperarse, ya que era un serio rival de sus CPC6128) diciendo que "no veo futuro en el, en su forma actual ha muerto". Al menos aseguró un stock de piezas para garantizar la asistencia técnica durante los siguientes siete años.


Al poco tiempo, Amstrad pone a la venta todo el stock remanente de 19000 QL's y los derechos de distribución y venta de la computadora. Si bien recibió muchas ofertas, nadie estaba dispuesto a pagar el 1.200.000 libras que pedían. Tony Tebby (ver en la sección del QL) tenía el prototipo del nuevo QL mejorado, que se iba a llamar QLT (se llama así porque suena como "quality", que quiere decir "calidad" en inglés), pero al no poder hacerse de los derechos perdió su última oportunidad de llevarla a cabo. Más adelante se unió a la compañía Sandy y anunció el lanzamiento del Pandora, que sería el sucesor oficial del QL, pero al final no salió a la venta.












Sir Clive mostrando el Spectrum 128. El Spectrum 128 en su embalaje original.










Pantalla de inicio del Spectrum 128.





 
BAJO EL ALA DE AMSTRAD: EL ZX-SPECTRUM +2, +2A Y EL ZX-SPECTRUM +3
En 1987, Amstrad estrena su propiedad sobre Sinclair lanzando el Spectrum +2, +2A y el +3. El +2 y +2A son básicamente un Spectrum 128 que trae incorporado un grabador de cassettes en la carcaza (bastante problemático, por cierto). El +3, en cambio, trae una diskettera. El aspecto externo es similar al del Amstrad CPC464 y el teclado es más cómodo. El color es negro (+2A y +3) o gris (+2). Traen entradas para 2 joysticks (SJSI1 standard de Amstrad, no le vayan a conectar otros) y la salida de impresora es un puerto paralelo igual a la de los CPC.


Amstrad cambió las estrategias de marketing. La terminación y calidad de estos modelos era mejor que cuando eran de Sinclair, dejó de manufacturar en Inglaterra para hacerlo en Taiwan y se hizo hincapié en la venta de packs de programas. El +2 y +2A fueron un gran éxito de ventas vendiendo alrededor de medio millón de unidades, dado su bajo costo de 149 libras.












El +2 en su embalaje original. La pantalla de inicio del +2.





Al que no le fue bien, en cambio, es al +3. La apariencia era muy buena, pero se le hicieron unos cambios en la ROM (ahora era de 64 Kb., 16 para la original de 48, 32 para el +3 BASIC y 16 para el +3 D.O.S.) para el sistema de diskettes que lo hizo incompatible con el soft del 48. Por otro lado, la diskettera no era standard, sino que usaba unos diskettes de 3 pulgadas que eran de Amstrad (los comunes son de 3.5) que costaban cinco veces más y sólo se formateaban en 350 Kb. (contra 720 de los otros). Al menos, abandonaron por fin al microdrive.


Para terminar, el precio era ridículamente alto, ya que no se podía vender una computadora de 8 bits (mercado en decadencia) a 250 libras estando los Commodore Amiga 500 o los Atari 520ST a 400 o los mismos modelos que fabricaba Amstrad (en esa línea se encuentra el CPC6128 que cuesta lo mismo y viene con monitor).


La modificación del bus de expansión trasero trajo en estos modelos incompatibilidades con los periféricos que existían para el Spectrum. Las plaquetas del +2A y del +3 eran iguales, con la diferencia que la del +2A tenía un hueco vacío en el lugar donde iban los chips para controlar el floppy. Algunas revistas publicaron proyectos para aprovechar eso y anexarle una diskettera al +2A.



















El Spectrum +3.



La pantalla de inicio del +3.





 
LOKI, LA SPECTRUM QUE NUNCA FUE
En 1986, más de un año antes de la salida de estas computadoras, Amstrad tenía el proyecto de hacer una especie de "Super Spectrum" de bajo costo. Iba a ser una Spectrum  con un chip de sonido, resolución gráfica de 512x256 a 256 colores y 128 Kb. de memoria por 200 libras. Se iba a llamar Low-Cost Color Computer (LoCC, que inevitablemente fue bautizado como "Loki") e iba a ser compatible con el viejo Spectrum de 48 Kb.


El truco para que costara tán poco era que aún iba a seguir siendo una computadora de 8 bits. El microprocesador iba a ser el nuevo Z80H trabajando a 7 mhz. La idea era que el Loki saliera a competir directamente con el Amiga, que costaba en aquél momento 1500 libras, pero el proyecto fue rechazado porque era imposible hacer esa máquina a ese precio.













El Loki, el proyecto imposible.





 
¿Y QUE PASÓ CON SINCLAIR?
Luego de la venta de su compañia a Amstrad, Sinclair se relanza a sí mismo y crea la compañia Cambrigde Computers. Como primer producto, lanza una computadora distinta. En agosto de 1987 sale a la venta el Z88, su computadora portatil.


Era una especie de Notebook con pantalla de LCD de 100 columnas por 8 líneas (la visión era muy clara, según dicen) o 640x64 pixels en modo gráfico y no era compatible con PC. Por supuesto, usaba al Z80A como microprocesador y tenía teclado de goma (mejor que el del Spectrum, por cierto).


Venía con 32 Kb. de RAM, de los cuáles 18 Kb. estaban disponibles para el usuario. Se vendía también cartuchos de expansión de 64 y 128 Kb. Se prometieron cartuchos de 1 Mb., pero nunca salieron a la venta.


Era compatible con las computadoras BBC, lo cuál le daba un mercado interesante. Se comunicaba por medio de la interface RS232, que ya traía incorporada. También se podía conectar una impresora con esa salida.













El Z88, la última incursión de Sir Clive Sinclair en el mundo de las computadoras.





Traía aplicaciones incorporadas, como un procesador de textos llamado Pipedream, una terminal VT52, una agenda diaria, calculadora, calendario, reloj en tiempo real, alarma y un software para importar y exportar filas.


El sistema operativo ya no era el Basic Sinclair, sino que se llamaba Z80 BBC Basic. Era un Basic especial pensado para el Z80, ya que las computadoras BBC usaban el microprocesador 6502 (el mismo del Commodore 64).


Para sorpresa de muchos, el Z88 se vendió muy bien. En esto influye también, la compatibilidad con las computadoras BBC, lo cuál hace del Z88 un complemento ideal como lo es hoy en día un notebook de una PC de escritorio.


Esta, fue la última computadora que produjo Sinclair. La década del 90 lo encontraría fabricando otro tipo de productos. Pero Amstrad usaría su nombre para sacar una nueva computadora.


 
EL Sinclair PC200
Se lanzó a la venta en 1988, casi al mismo tiempo que el Z88. Fue la última computadora que llevó el nombre Sinclair y era ya compatible con PC (tenían que subirse a ese carro de un momento a otro).


Venía en una caja negra y era mucho más grande que sus antecesoras, lo cuál se entiende ya que traía un teclado de 102 teclas como los de las PC's modernas.


Al fin, Amstrad abandonó sus disketteras de 3" y adoptó el standard impuesto por Sony de 3.5" (el que se usa hoy en día). Traía todos los conectores que estilaban las PC's: RS232, Centronics, pero lo que no solían traer las PC's y sí traía el PC200 era un modulador para TV, lo cuál no hacía obligatorio al usuario la compra de un monitor.


Venía en dos modelos diferentes: uno con placa de video CGA y otro con MDA (anterior al Hércules), aunque sólo el modelo con CGA traía modulador para TV.


El procesador era el Intel 8086 (el de las XT) corriendo a 8 mhz y traía un socket libre para conectarle un coprocesador matemático 8087. Utilizaba como sistema operativo el D.O.S. 3.30 y opcionalmente el G.E.M. 3, que le daba un entorno gráfico. Curiosamente, a diferencia de las PC's standard, el PC200 traía el BIOS y el sistema operativo en una ROM, lo cuál hacía que el inicio de la máquina fuera instantáneo.










El PC200, la última computadora que llevó el nombre Sinclair.





Inicialmente venía con 512 Kb. de RAM, expandible comprando unas tarjetas de IBM que se le conectaban por afuera. Traía dos slots de expansión para ponerles plaquetas como a cualquier PC. El sonido era el mismo que traían originalmente las PC's, con la diferencia de que el PC200 incluía un control de volumen.


Esta computadora fue elogiada por la prensa, ya que además de contar con toda la base de soft que había disponible para PC, era bastante accesible. El PC200, con todo el software (incluyendo los dos sistemas operativos), manuales, con placa CGA y monitor color tenía un costo de 499 libras más impuestos siendo esta la configuración más cara.


Según dicen los entendidos, después del ZX80, esta es la computadora más rara que llevó el nombre Sinclair. Así y todo fue un buen modelo y un adecuado broche de oro para una de las más recordadas marcas de computadoras.


La nota debería terminar aquí, pero en mi afán de darles más datos, agrego unos párrafos importantes.


 
OTROS PERIFÉRICOS GLORIOSOS
Dado el bajo precio que tenía el Spectrum, se tuvieron que fabricar muchos periféricos externos para poder suplir todas las falencias de la máquina. Otros periféricos, en cambio, eran los habituales como en cualquier otra computadora más grande.


Entre los habituales se destacaron los múltiples transfers que aparecieron. Estos eran cartuchos que tenían sólo un botón que al presionarlo dejaba paralizada a la computadora para poder hacer distintas tareas, como por ejemplo, hacer una copia de la memoria completa en cassette. Esto se utilizaba para crackear juegos con protecciones o para grabar una partida de un juego en especial, ya que si grabábamos un juego en cualquier momento de su desarrollo, al volver a cargarlo se reiniciaría desde ese lugar.


Entre el otro grupo de periféricos se encontraban los cartuchos para oir el sonido por TV, las interfaces para joysticks, los botones reset, etc. Pero las que más se destacaron fueron las controladoras para incorporarle unidades de diskettes al Spectrum y salidas para impresoras profesionales. Lás mejores fueron las siguientes:


· Opus Discovery: Con un diseño y presentación impecables, le cambiaba la cara al Spectrum. Era una caja de aluminio cuadrada de color negro que se fijaba al Spectrum con tornillos. Esta controladora le agregaba al Spectrum salida de video compuesto, puerto paralelo de impresora (como el de las PC's) donde se podía conectar una impresora Epson de 80 columnas, entrada de joystick Kempston y botón de reset. En la parte superior traía una diskettera de 3.5" de simple lado que formateaba los diskettes en 178 Kb. y traía la extensión para poner una segunda. La fuente de alimentación para las disketteras venía incorporada en la caja.


· Disciple: La mejor controladora que se haya fabricado para el Spectrum. Presentada en la publicidad como una navaja suiza, le agrega a la computadora soporte para 2 disketteras de doble densidad y hasta 80 pistas, sin importar el formato. Dos entradas para joysticks compatibles con Interface 2, una de ellas a la vez se puede hacer compatible con Kempston (por soft). Puerto de impresora paralelo compatible con Epson (al igual que la Opus Discovery). Dos entradas de red compatibles con Interface 1 y QL, mejoradas para uso entre Disciples. Boton RESET. Botón NMI que permite salvar (en diskette, a diferencia de los trasfers que mencioné antes, que sólo trabajaban con cassette), pokear, configurar o ejecutar un programa previamente cargado en sus 8K de memoria RAM interna (desensambladores, buscadores de POKES e incluso buscadores de "Sprites" y gráficos de fondo). El sistema operativo se aloja en parte en la RAM (se carga de cassete la primera vez, creando un disco de inicio, lo que permite tener varias configuraciones y alterar el sistema operativo). Funciona tanto en la Spectrum de 48 como en la de 128K.


· Plus D (+D): De Miles Gordon Technology. Es una versión reducida y mucho más económica del Disciple (ya que estaba bastante carito) que sólo trae controladora de diskettera, puerto paralelo de impresora y botón NMI. No trae una extensión del puerto trasero del Spectrum como la otra, por lo que debe ser puesta al final de la fila de periféricos.


 
LAS TIMEX SINCLAIR
A fines de enero de 1982, ya se habían vendido 300000 ZX81 en todo el mundo. A mediados de 1982, Timex obtuvo la licencia para vender todos los productos Sinclair en Estados Unidos. Esta es una demostración de la "brillantez" administrativa de Sinclair, ya que les cedió el derecho de usar su nombre por una comisión de tan sólo el 5% sobre las ventas. Así fue como comenzaron a vender los productos que finalmente llegarían a Argentina: la TS1000, TS1500 y la impresora TS2040.


La TS1000 era idéntica al ZX81, pero no aparecían ni el logo de Sinclair ni el ZX81 rojo. En su lugar había una chapita que decía "TIMEX SINCLAIR 1000". Tenía 2 Kb. de RAM en lugar de 1 Kb. del ZX81.










El ZX81 y el TS1000 frente a frente.





Timex siguió sacando modelos. Luego del TS1000 sacó el TS1500, que tenía la misma carcaza que utilizaron para el TS2000 (clon del Spectrum), pero de color gris. Era básicamente un TS1000 con 16 Kb. incorporados y aspecto de Spectrum. Una máquina rara pero buena.













El TS1500. Un ZX81 con 16 Kb. y apariencia de Spectrum.





El TS2000, en realidad, nunca existió, pero sirvió de modelo para los prototipos de Spectrum que fabricaría Timex para el mercado norteamericano. Estos modelos fueron: TS2016, TS2048, TS2068 y TS2072.


El TS2016 sólo quedó en el proyecto. Iba a ser el clon del Spectrum de 16 Kb. utilizando la misma carcaza, pero se dejó de lado para fabricar el TS1500 (de ahí es que el 1500 es como el Spectrum, aunque en realidad es un ZX81). El TS2048 era la versión de 16 Kb. del TS2068, pero Timex lo descartó porque ya no había mercado para una computadora con esa cantidad de memoria. Timex de Portugal sacó un modelo llamado TC2048, pero no tenía nada que ver. Timex fabricaba los modelos TS para Estados Unidos y los TC para Europa, que no se parecían entre ellos. En este artículo sólo comentaré los modelos TS, aunque también tengo que decir que los TC fueron muy populares en el viejo continente.













El TS2048, el Spectrum de 16 Kb. americano.






El TS2068 fue el modelo más popular de Timex. Era el gran modelo de Spectrum para vender en América, ya que el modelo tradicional no seguiría siendo competitivo por mucho más tiempo. Fue lanzado a fines de 1983 (antes del cierre de la compañia, a mediados de 1984) y es basicamente un Spectrum rediseñado.


Esta computadora tiene un puerto para poner cartridges con software, dos entradas para joysticks, un chip de sonido AY-3-8912 (el mismo que Sinclair incluiría en el Spectrum 128 unos años después) y una extensión de ROM de 8 Kb. que incluía nuevos comandos BASIC: STICK (para el manejo de los joysticks), SOUND (para el nuevo chip de sonido), RESET, FREE (indicaba la memoria libre del sistema), ON ERROR (para detección de errores cuando se programa) y DELETE.













El TS2068, el modelo más popular de Timex.






La carcaza de este modelo era más robusta que el del Spectrum original y el teclado, si bien a la vista era igual, al tacto era mucho mejor ya que las teclas no eran de goma, sino que eran de plástico.


Tenía una salida de video compuesto, además de la de TV. El hardware fue modificado para paginar el uso de memoria RAM (truco utilizado más adelante en el Spectrum 128), ya que con la extensión de 8 Kb. de ROM sumaba un total de 72 Kb. cuando el Z80 sólo puede manejar 64. Para terminar, agrega dos modos de video: un modo extendido en color de 32x192 (contra los 32x24 originales del Spectrum) y un modo monocromático de 512x192 pixels. Todo un fierro.


Por último, la TS2072 nunca existió, ya que era el nombre con el que en realidad iban a sacar a la venta al TS2068 (2072 porque tenía 72 Kb. en total).


Timex fabricó montones de periféricos también como el TS1016 (expansión de 16 Kb. para el TS1000), el TS1510 (una expansión para poder conectar cartridges en los TS1000/1500), el TS2020 (un grabador especial para cargar programas en cassette), la TS2040 (clon de la impresora ZX-Printer), el TS2050 (módem para los TS1000/1500), la TS2080 (impresora de matriz de puntos), los TS2090 (unos extraños joysticks para la TS2068), etc. Hay mas, pero es hilar muy fino en la historia.


Como no podía ser de otra manera, hay en la historia de Timex proyectos inconclusos también a nivel periféricos. Entre ellos se destacan el TS2060 y el TS2065.


El TS2060 era una enorme unidad de expansión que convertía al 2068 en una excelente máquina para trabajar. Tenía interfaces Serial y Centronics para impresora, salida de video RGB, diskettera y le permitía manejar a la computadora hasta... ¡16 Mb. de RAM!. A causa del cierre de la compañía en 1984, este proyecto nunca vió la luz.


Los TS2065 eran los clones de los microdrives de Sinclair. Nunca se supo sí eran compatibles con estos ya que nunca se llegaron a vender.


 
¿QUÉ PASABA EN ARGENTINA?
Como aquí todo llegaba tarde y el cambio monetario hacía que las computadoras fueran inalcanzables, todo se demoró demasiado. En 1982 comenzaron a aparecer los TS1000, pero habían otras compañías regionales que comenzaron a fabricar sus propios modelos.


CZERWENY, que solía fabricar... motores para ventiladores de techo, sacó aquí en Argentina en 1982 su CZ1000, que era idéntica a la TS1000. En cambio, MICRODIGITAL sacó en Brasil en 1982 sus modelos TK82 y TK82C (que eran los clones del ZX80) y al poco tiempo el TK83 (clon del ZX81), que reemplazaba el color negro de la carcaza por un tono verde y no poseía ULA, sino que traía una cantidad mas grande de chips. Ambos modelos con 2 Kb. de RAM y el TK83 te


Un reportaje realizado por el Inodoro.

 

Enlaces relacionados:
el Inodoro
 


Comentarios de los usuarios (1)

by Bradley @ 12-08-2015 01:57:29
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